基因改造 消滅蚊媒新手段

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編譯/潘楠慕
蚊子是傳播疾病的禍首之一,依據統計,全球每年因蚊子傳染疾病致死者達七十三萬人,主要以瘧疾、流行性腦炎、登革熱為主。
有鑑於此,致力於公益的微軟公司創辦人比爾蓋茲,決定由蓋茲基金會出資四百萬美元,培育帶有基因缺陷的基因改造蚊子,讓蚊蟲家族自行滅絕。
這種基因改造雄性蚊子會透過與自然發育的雌蚊交配產生無法存活的後代,減少野生種群,從而減少蚊子數量,減少熱帶疾病登革熱的傳播。蓋茲基金會希望透過這種革命性的新方式,在一個世代的時間內根絕瘧疾。瘧疾會產生腦血管腫脹、肺部積水、器官衰竭(腎、肝、脾)、貧血和低血糖等併發症,全球每年約有四十四萬人因此喪生。
負責培育這些雄蚊的是英國公司Oxitec,目前已經培育出能夠對付茲卡病毒的蚊子,曾在二○一○年至二○一四年使某些地區的埃及斑蚊數量減少九成。至於對抗瘧疾的基改蚊子,可望在二○二○年前進行試驗。
飽受茲卡病毒和登革熱困擾的巴西,將成為第一個施放基改蚊的國家。依據計畫,在獲得衛生機構許可後,一千萬隻轉基因雄性蚊蟲將被釋放到擁有三十六萬人口的皮拉西卡巴(Piracicaba)。
Oxitec公司已與皮拉西卡巴當局簽署為期四年、價值一百一十萬美元的合約。Oxitec總裁哈派瑞表示,該公司一周能夠生產六千萬隻蚊子,預計在在獲得許可後的第一周,放出一千萬隻基因改造雄蚊。
然而,外界對這種創新滅蚊方式並非完全認同。環境保護慈善機構「地球之友」就對Oxitec公司的研究提出強烈批評。「地球之友」的霍夫曼說:「在尚未全面、公正地審查環境、人類健康和道德風險的情況下,Oxitec公司的蚊子實驗絕不能進一步推展。」
「地球之友」聲明表示:「Oxitec把商業利益置於公眾和環境安全之上,在沒有生物安全法律或法規的開曼群島釋放一批基因改造蚊子,這相當有爭議。Oxitec公司的員工密切參與了全球轉基因昆蟲風險評估指南的製定,因此有審查不夠獨立、存在利益衝突之嫌。」
目前尚不清楚這種創新的滅蚊方式,是否會對生態系統造成廣泛影響。許多人雖認為蚊蟲這種小害蟲除了傳播疾病之外,對生態環境沒有其他的影響。但這也只是推論,在沒有進行長期影響評估的情況下,科學家們很難斷言消滅蚊子這個物種,是否會產生任何不良後果。
不過,Oxitec的研究人員們對這項爭議並不在意。Oxitec的生物學家特佩迪諾(Karla Tepedino)在受訪時表示:「疾病的傳播有三種重要因素:蚊蟲、病毒和人類。我們現在做的是消滅傳播疾病的蚊蟲。滅掉蚊蟲這種媒介之後,就能消滅它傳播的疾病。」
她並指出,選擇公蚊子進行基因改造,是因為只有雌蚊會叮咬人類,所以這個計畫培育的基因改造蚊不會危及人類。
基改食品有益健康? 正反論述拚場
反對基因改造食品的組織主張,使用基因改造原料的食品,可能有致癌或引發過敏的風險。然而也有研究認為,適當研發基改食品,有可能提高食品中有益人體健康的成分,進而達到抵抗疾病的效果。
今年二月時,一群科學家公開表示,基因改造生物體(GMO)和癌症有關聯。他們表示,植入作物的基因會轉移到人類腸道裡細菌的DNA裡,並繼續發揮作用。如果長期食用各種基因改造食品,將影響甚至改變人類本身的正常基因,導致抵抗力下降,罹患怪異、致命疾病。此外,用於基因改造作物的除草劑嘉磷塞(glyphosate)會增加致癌機率。
然而,支持者認為,目前為止許多長時間的動物試驗均顯示,食用基改作物對於實驗動物的健康狀況沒有特殊影響。在引發過敏方面,基改作物包含的過敏原,和傳統作物沒有明顯差距。至於嘉磷塞雖為世界衛生組織(WHO)國際癌症研究中心(IARC)定義中的「很可能致癌物」,但一般人的攝取量相當少,不會造成影響 。
英國政府資助的約翰伊寧斯研究中心(John Innes Center)植物學家馬丁(Cathie Martin)曾培育富含抗癌物質花青素的番茄,並以老鼠進行實驗,發現這些老鼠的壽命明顯比餵食一般食物的老鼠來得長。
另外,日本產業技術綜合研究所關西中心透過基因改造技術,讓實驗雞生下含有抗癌成分「β干擾素」的雞蛋。如果能順利生產研究用試劑,未來可望讓相關抗癌藥品的價格大減。
不過一些研究者也提出警告,即使已進行動物試驗,但以人類為實驗對象為時尚早,基改食品是否真能促進健康,目前不宜妄下定論。
支持基改的研究人員表示,透過改變飲食或食品中的特定成分,能夠促進生物的健康,也證明新科技有機會帶來更益健康的食品。
基改作物利弊 科學家還在推敲
基因改造作物(genetically modified crop,GMC)的主要爭議是安全性,近來一些標榜「非基改」的食品甚至成為行銷賣點。到底基因改造作物是環保美夢或者人類災難,科學家正設法找出明確解答。
倡導者表示,基改作物和傳統作物不同,需要使用的農藥較少,對環境有利。但反對者認為基因改造作物對環境和人類可能構成潛在風險。
農業公司自一九九○年代開始宣傳基改種子,宣稱可降低有毒農藥的用量。大部分基改作物都含有抗害蟲或耐除草劑的基因,以大豆、玉米、棉花及油菜為主。植入抗蟲基因的作物會自行產生殺蟲物質,因此可減少化學藥劑的噴灑。此外,基改作物不僅能夠降低農藥的用量,還能使產量增加,有助解決飢荒問題。
然而,基改作物對環境的好處並不容易證實,因為作物、種植地區各異,檢測結果必然不同。作物植入抗蟲基因,也不見得全然是好事。因為有可能造成有抗藥性的「超級雜草」出現,或使原生雜草減少、並進一步影響生態圈。
以聯合國調查的數據而言,美國和加拿大採用基改作物後,收成並未比德國、法國等西歐地區的國家明顯增加。此外,另一方面,美國主要作物雖已轉為基改,但除草劑用量卻持續增加,殺蟲劑減用的數量,甚至還不如歐洲的最大作物生產國法國。
食用基改食物可能有害人體的說法,迄今並無科學根據,但殺蟲劑具有毒性,而且與發展遲緩、癌症有關。哈佛大學公共衛生學院教授貝林傑表示:「科學界至今對這些化學物質所知仍然極為有限」。
基改作物牽涉科學實驗、食品製造與生物體系的健康、環境等議題,生物科技不斷精進的同時,消費者的疑慮也不斷加深。科學家們正加速研究基改作物對環境的影響,包括基改作物如何影響無害的甲蟲、鳥兒、蠕蟲等生物,是否會授粉給周遭的植物,使抗蟲基因轉移至野外,出現不受控制的超級雜草。至於是否對人體產生不良效應,仍待長期追蹤觀察。世界各國要對基改作物達成共識,仍需一段很長時間。

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