基因突變 樹鼩能吃辣

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【本報綜合報導】「辣」是一種痛覺而非味覺。至今哺乳動物中只有人類可通過後天訓練適應「辣」這種痛覺,甚至覺得開心,其他動物都難以忍受。然而,大陸的研究人員發現,東南亞的一種小動物樹鼩也能吃辣。
植物產生「辣」的物質是自我保護機制,使本身不會遭到動物啃食。日前美國《科學公共圖書館·生物學》期刊公布的研究,一種分布在雲南、孟加拉的樹鼩,對含辣椒素的食物不敏感,甚至可直接食用辣椒,原因是發生了基因突變。
大陸中科院昆明動物學研究所的研究人員,發現該種樹鼩的辣椒素受體(TRPV1)離子通道對辣椒素的敏感性只有老鼠的十分之一。研究人員認為,辣椒引入東南亞地區僅有三百年歷史,無法引起這種程度的基因突變,而樹鼩偏好食用一種廣泛生長在東南亞地區的胡椒屬植物「九節風」,這可能是引發基因突變的原因。
「九節風」富含一種辣椒素類似物,具有「辣」的特性。研究人員推測,「九節風」可能是引發樹鼩TRPV1相關基因突變的環境壓力。能吃辣讓樹鼩能攝食更為廣泛的食物,獲得較強的環境適應力。

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