民間企業競相投資相關領域 商用太空港 全美搶著蓋

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編譯齊葉
1960年代美蘇太空競賽早已結束,但方興未艾的民間太空淘金熱,正在美國各地掀起太空港興建潮!
《華爾街日報》報導,喬治亞州康登郡曾在航太史上留下足跡。1960年代,這裡有座為美國太空總署(NASA)製造和測試火箭引擎的工廠。如今該郡準備利用這樣的歷史淵源,爭取設立商用太空港。官員霍華說:「我們有望加入21世紀新一輪太空競賽。」
亞馬遜執行長貝佐斯創辦的Blue Origin、特斯拉創辦人穆斯克成立的SpaceX等正投入數以百萬計美元,企圖在商用太空飛行領域搶占先機。美國政府強調,民間在太空探索領域扮演角色日漸吃重,已下令組建第6軍種,專事太空任務。
全美各州和地方政府官員都試圖搶搭這股熱潮,從阿拉斯加到佛羅里達,美國現有10個領有執照的太空港,數量較2004年倍增,部分為原有官方發射基地逐步發展而成,另外至少有2處正待政府審核申請,包括康登郡。但商用太空產業才剛起步,在這些太空港中,有些只發射過數次火箭,或甚至不曾發射過。美國航太工業協會(AIA)太空系統副總裁史拉哲說:「我會警告應慎防非理性繁榮。」
非營利組織Space Foundation估計,包括政府和商業活動在內,2017年全球航太產業規模已上升到3840億美元,遠勝2007年的2070億美元,摩根士丹利預估2040年可望突破1.1兆美元。另據美國聯邦航空署(FAA),2016年美國太空產業規模達1580億美元。
紐約投資機構Space Angels指出,過去10年對商用太空公司的私人投資大增,2017年達到破紀錄的39億美元。其中1個持續擴張的領域,是製造可運載微型衛星至近地軌道,提供網路訊號等服務的小型火箭。打造小型火箭的加州新創公司Rocket Lab正在美國挑選發射地點,考慮和阿拉斯加、加州、佛羅里達或維吉尼亞的太空港簽約。執行長貝克說,關鍵在於找到「能支持相對較高發射頻率」的地方。
佛州卡納維爾角太空港(Cape Canaveral Spaceport)是目前活動最頻繁的設施之一。2011年美國終止太空梭計畫衝擊此區活動,但現在商業活動又興起,且該區涵蓋甘迺迪太空中心和卡納維爾空軍基地,坐擁航太歷史悠久、基礎設施完備和人力充沛等優勢。租用卡納維爾角場地發射火箭的SpaceX,已為當地創造630個工作機會,並計畫興建火箭發射控制中心等設施。
不過,投資興建太空港的回收可能很緩慢。位於新墨西州的美國太空港是由地方政府出資2.2億美元興建,2010年啟用時號稱是全球首座專門商用太空港,但在2014年發生太空船墜毀事故後一度停頓。
本版與經濟日報〈酷科技〉周刊同步刊登

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