國家公園系列報導 東沙環礁 遺世獨立的耀眼珍珠

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文/記者羅智華
在玉山、太魯閣、墾丁、金門等9座國家公園中,東沙環礁國家公園可以說是最引發大眾好奇的一座,原因在於它是目前唯一的一座,還無法讓民眾可以自由前往參觀的國家公園。儘管出入有所管制,但從生態觀點來看,這裡卻是不容忽略的重要角色。因為東沙環礁不僅是台灣第7座國家公園,更是國內第一座以保育海洋環境為主要目標而設立的「海洋型國家公園」,具有獨樹一格的美麗環礁景觀、多采多姿的珊瑚礁資源等特色,在海洋保育上可說是別具意義。
海洋國家公園管理處保育研究課課長莊正賢表示,氣候上屬於熱帶海域、地理位置坐落於南海之北的東沙環礁,不只擁有豐富的珊瑚礁自然資源,更孕育了少見的完整環礁生態,為了保護這群美麗又珍貴的自然界嬌客,內政部在2007年1月17日公告設立國家公園,以自然資源的保育、以及海洋環境研究作為發展目標,其範圍以東沙環礁作為中心往外延伸,整體面積可達35萬3600多公頃。
除了以海洋保育做為主要目標外,東沙環礁國家公園更像是「一顆在大海中遺世獨立的耀眼珍珠」,如果透過衛星空拍影像來看,東沙環礁如同一枚指環般落在汪洋裡,環礁包圍著一座約深度20多公尺的大潟湖,直徑約25公里,面積則達500多平方公里左右,陽光照耀下閃閃發亮,讓人領略湖光之美。值得一提的是,東沙環礁擁有一大片海草床,面積多達8000公頃,不只是台灣現今分布面積最廣的海草床,在世界各國更是名列前茅。
從空中鳥瞰,東沙環礁國家公園幾乎被整片海水包圍,當潮水退潮時,就可清楚看到一座珊瑚砂島露出海面,莊正賢說,這就是東沙環礁中唯一的陸礁島嶼—東沙島。
位於南海北端、東沙環礁西邊的「東沙島」,距離高雄港約240浬,除了是東沙國家公園中唯一的陸礁島嶼外,更具有優越的地理位置,雖然陸地面積並不大,僅1.8平方公里左右,但東鄰巴士海峽,西鄰海南島,更是許多香港、澳門一帶船隻都會行經的海上門戶,島上有海巡署及海軍駐守,重要性由此可知。
談起東沙環礁的美,莊正賢笑著說 「東沙環礁就像是一座被珊瑚礁圍繞的美麗島嶼,珊瑚礁覆蓋率可達到70% 、80%以上。」,豐富的珊瑚礁棲息著許多美麗的海洋生物,東沙海灘旁潮間帶住著可愛的小螃蟹,如角眼砂蟹、四角招潮蟹等,每當海水退潮,牠們就跑出來在沙灘上蹓躂,成為東沙島上美麗的生態嬌點。
事實上,台灣的珊瑚相當多樣性,不僅是愛好大海的潛水客心中的「珊瑚礁天堂」,更是學者專家研究珊瑚生態的「大自然資料庫」。但一般人可能不清楚,珊瑚礁是怎麼形成的,甚至還會與桃園觀音鄉的藻礁混為一談。簡單來說,珊瑚礁的長成,主要是由一群刺胞動物幫的忙,讓碳酸鹽與鈣離子相互結合,經年累月慢慢形成固態碳酸鈣骨骼,演變成我們所看到的美麗珊瑚礁。
世界上完整的環礁相當少見,加上珊瑚礁生態得來不易,內政部特別成立第一個國家公園「海洋型國家公園」保護這裡的自然生態環境。針對東沙環礁的珊瑚礁資源與海草床生態,國立中山大學在這裡成立「東沙國際研究站」更深入的研究,從2012年成立至今,已吸引美國、俄羅斯、法國甚至以色列等20多個國家的學者專家,不遠千里前來這裡進行科學研究,主題相當多元,像是藻類、魚類、珊瑚礁以及海洋酸化與氣候變遷對動植物及當地環境的影響等,不僅讓東沙環礁的保育意涵得以彰顯,也讓台灣的自然生態之美躍登國際舞台,讓更多人看見。

東沙島特有的潟湖景觀,是國內外海洋生態研究者,熱衷研究的重點。圖/海洋國家公園管理處提供
東沙島特有的潟湖景觀,是國內外海洋生態研究者,熱衷研究的重點。圖/海洋國家公園管理處提供
東沙環礁國家公園的珊瑚資源豐富、分布率高。
圖╱高雄市水利局提供
東沙環礁國家公園的珊瑚資源豐富、分布率高。
圖╱高雄市水利局提供
東沙島海陸交界處的自然生態。圖/高雄市水利局提供
東沙島海陸交界處的自然生態。圖/高雄市水利局提供
東沙環礁國家公園海草床上覓食的可愛魚兒。圖/莊正賢提供
東沙環礁國家公園海草床上覓食的可愛魚兒。圖/莊正賢提供
東沙島上的一景。圖/海洋國家公園管理處提供
東沙島上的一景。圖/海洋國家公園管理處提供

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