新創公司、創投紛紛投入資金 農業矽谷化 掀食品革命

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編譯/廖玉玲
馬瑟利斯把裝設在溫室一個角落的紅燈打開,因為他想讓這一區的番茄長得更快;另一邊的番茄藤上則亮著藍燈,因為馬瑟利斯也想種出另一批含有較高抗氧化劑的番茄。透過改變室內生長室的燈光顏色,番茄的氣味、味道甚至維生素含量,都能隨之改變。
在荷蘭瓦赫寧恩大學(Wageningen)任教的馬瑟利斯說,這是關於不同顏色之間的平衡,「如果那片番茄的維生素C含量增加1倍,可能就會幫助世界上很大一部分人,獲得足夠的維生素C」。
瓦赫寧恩可能不是一所家喻戶曉的學校,但就正要在食品工業和農業生產掀起的新革命潮流而言,這座大學處於關鍵地位,與美國戴維斯加州大學和康乃爾大學並列為世界領先的食品技術研究中心。
環繞在瓦赫寧恩校園外圍的是一片又一片的平原,但其相對於「矽谷」的別稱「食谷」,凸顯其與矽谷一樣,對創新和新創有股狂熱。愈來愈多投資人認為,食品業也將面臨科技業在其他領域掀起的那種顛覆。
有「iPod之父」之稱的法岱爾(Tony Fadell),把包括跨國食品業者和大型農業交易集團在內的食品巨擘,拿來與1970年代的科技公司做比較。他說,改革農業生產的時機已然成熟,可以準備迎接類似金融界在1980年代、個人和商業通訊在2000年代、以及這10年社交方式所面對的那些大地震。
各界對農業和食品技術的興趣激增,受幾個強大因素所驅動:新興市場對蛋白質的需求不斷增長,加上消費者口味逐漸從大規模生產的品牌,轉向更健康、獨特的產品。另外就是包括基因編輯,人工智慧(AI)等各式數位技術,在糧食和作物生產方面的應用也愈來愈廣。
馬瑟利斯的同事艾德說,「直到10年前,農業還是個不夠吸引人的領域;當我在瓦赫寧根念書時,同學還問我為什麼要去那裡?那裡只適合務農。但如今情況已經完全改觀」。瓦赫寧恩也在努力適應不同的世界,現在愈來愈多新創公司和創投資金,都渴望與瓦赫寧根搭上線,分享農業新科技可能帶來的甜美果實。
全球資金不斷湧入新形態的農業和糧食經銷,投資項目從垂直農場、農業機器人到肉類替代品應有盡有。根據創投資本研究公司AgFunder的數據,截至2017年的5年間,投入農場管理系統到機器人和機械化等全球食品技術的資金三級跳,達到百億美元。
本版與經濟日報〈酷科技〉周刊
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