洞察號 傳回火星照片

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【本報綜合外電報導】美國國家航空暨太空總署(NASA)與六個歐洲國家共同打造的探測器「洞察號」(InSight),於美東時間二十六日下午二時五十二分(台灣時間昨天凌晨三時五十二分)成功降落火星,隨後傳回首張照片。洞察號不會馬上展開科學任務,必須等二到三個月後主要設備部署就緒。未來兩年,洞察號將探測火星地表下的物質與監控地震,希望找出火星內部組成成分。
全場科學家沸騰
從椅子上跳起
洞察號五月從加州升空,飛行四億八千多萬公里後降落「紅色行星」火星。當洞察號成功著陸的訊息傳到NASA位於南加州的噴射推進實驗室(JPL)任務中心時,一位管制員喊出:「確認著陸!」全場壓抑已久的焦慮及興奮情緒瞬間沸騰,數十名科學家從座位上跳起來歡呼,並互相擁抱。
JPL首席工程師曼寧(Rob Manning)說:「真是太完美了!這就是我們真正希望做到的,有時候運氣還是站在我們這邊。」
根據NASA從火星表面收到的第一則訊息,洞察號看起來狀態良好,成功登陸後回傳首張拍攝照片,但正如預期,它著陸時揚起的灰塵和碎屑沾上鏡頭半透明的蓋子,因此照片布滿斑點。
若從一九七六年發射的「維京號」(Viking)算起,「洞察號」是NASA至今第八次成功登陸火星的太空任務,也是繼二○一二年「好奇號」(Curiosity)探測車登陸之後的首例。好奇號現在仍在火星上執行任務。
火星任務的失敗率很高,至今各國發射的各類探測器僅四成成功著陸,原因包括火星與地球距離四億八千萬公里、探測器要飛行六個月才能到,而最大風險就在通過火星大氣層時燒毀或墜毀;以洞察號為例,它以一萬九千多公里時速衝入火星大氣層,經過「恐怖六分鐘」穿過大氣層,成功著陸。
鑽研地質和地震
探索行星起源
耗資近十億美元打造的洞察號,是NASA與英國、德國、法國、西班牙、瑞士及波蘭等六國的合作計畫;這些歐洲國家提供了機械手臂、地震儀、熱力計與風力感測器等設備。
洞察號預計未來兩年探測火星地表下的物質,並從明年春天起將探測資料發回地球。JPL主任瓦金斯(Michael Watkins)說:「在未來幾個月或幾年內,(我們對於)火星內部構造的發現,將會改寫歷史課本。」
洞察號設計用來聽取地震及震顫,藉此揭開火星地質的神祕面紗,探索數十億年前火星的起源,及其他像地球一樣的岩石行星的形成。
洞察號首席調查員班納特(Bruce Banerdt)說:「我們鑽研火星地質的原因,不僅是要更了解火星,更是藉此進一步了解地球本身。」核心問題之一是:火星一度是相對溫暖、潮溼的行星,為何演變成大多乾燥、荒蕪且冰冷,與地球截然不同的面貌。
洞察號並未攜帶任何生命探測儀器。探測生命的任務將由NASA預定二○二○年發射的下一個探測器接棒,屆時將尋找火星過去是否有任何生物的證據。
洞察號與下一個火星探測器任務,都被視為人類最終上火星探索的先驅。NASA署長布萊登斯坦表示,或許最快會在二○三○年代中期達成目標。
洞察號重約三百六十公斤,英文名稱InSight為「地震調查、測地學和熱傳遞內部探索」(Interior Exploration Using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport)的簡稱。

圖為洞察號登陸火星示意圖。圖/法新社
圖為洞察號登陸火星示意圖。圖/法新社
洞察號成功登陸火星,NASA噴射推進實驗室全場沸騰(圖)。圖/法新社
洞察號成功登陸火星,NASA噴射推進實驗室全場沸騰(圖)。圖/法新社

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