史上最遠探測 新視野號 64億公里外報平安

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【本報綜合外電報導】美國國家航空暨太空總署(NASA)二○○六年發射的太空船新視野號(New Horizons),在美東時間一日上午約十時三十分(台灣時間一日二十三時三十)接近人類至今探測的最古老星體終極遠境(Ultima Thule),並從六十四億公里外傳訊號回地球報平安,締造人類史上距離最遠的太空探測行動。
新視野號十二年前發射升空時,任務是探測太陽系九大行星中距離最遠的冥王星,而且當時科學家還不知道有終極遠境的存在。
新視野號花了九年才從地球飛到冥王星,創下首個人類太空船探測太陽系最遙遠行星的歷史紀錄後,又花了三年半才飛到終極遠境;終極遠境比冥王星還遠了十六億公里,光是太空船傳回無線電訊號單程就要六小時,因此難度更高。
然而令NASA科學家興奮的是,這次新視野號的探測飛行,太空船距離終極遠境不到三千五百公里,比二○一五年新視野號史無前例地的冥王星探測任務,距離近了超過三倍。
位於馬里蘭州約翰霍普金斯大學應用物理實驗室的控制中心,一日上午收到確切的無線電信號,並確定太空船各系統都正常運作,現場立刻響起歡呼聲。
該實驗室首席科學家史登(Alan Stern)說明,終極遠境獨具一格,因為它是太陽系初期的遺跡,可以提供其他行星起源的答案。
據新視野號傳回來的首批照片,終極遠境的星體非常細長,長約三十二公里、寬約十六公里,而且會自轉,但科學家尚未判定速度有多快。
新視野號預計二日傳回更清楚的照片。報導指出,新視野號要拍到終極遠境品質更好的彩色照片,要等到二月才有,屆時就能判斷這個遙遠星體有沒有任何衛星,或首批照片上的暗處是否為火山口。
科學家估計,新視野號若要傳回終極遠境的所有探測資料及影像,幾乎需要整整兩年時間。待兩年後,新視野號的核能動力與其他系統依然正常時,NASA已為它規畫好下個天體探測飛行任務。

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