川普令2024返月球 NASA恐跳票

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【本報綜合外電報導】法新社報導,過去十五年,美國太空總署(NASA)努力想讓太空人再次回到月球,不過NASA認為二○二八年前不太可能達成這個目標。然而在三月二十六日,川普政府卻給這項任務設定一個新期限:二○二四年。雖然這個時間表絕非沒得商量,但新期限可能使NASA手忙腳亂,可能還需冒上一點險,而且難度很高。
專家:除非更換高層
幾周前,NASA署長布萊登斯坦才說:「美國現在並沒有參加太空競賽。」然而,布萊登斯坦很快就被迫改口,因為美國副總統潘斯上周說:「毫無疑問,我們絕對身陷太空競賽。」潘斯表示,NASA需「用盡一切必要手段」在二○二四年讓太空人重返月球。布萊登斯坦也只好回應,新時間表「極具雄心」,但應該做得到。
許多產業專家和官員都認為,二○二四年重返月球的確可能做到,但有幾項前提且難度很高:多一點資金,少一點測試,更多私人企業的協助,甚至更換NASA高層。布萊登斯坦在國會表示,要達成這個目標勢必要多花錢。很多國會議員光想到要撥出更多錢給NASA,就相當不爽。在二○一九年度,國會已撥款四十億美元(約新台幣一千兩百億元)給NASA。
兩起爆炸慘劇 餘悸猶存
獵戶座太空船已經快要完成,但高載重太空發射系統(SLS)卻碰上瓶頸。SLS比過去阿波羅登月計畫使用的火箭更具威力,但研發生產進度落後多年。
在NASA的紐奧良基地,SLS的第一節火箭原型機原本預定明年升空,如今卻仍在組裝,四具主引擎也尚未交貨。
根據計畫,第一節火箭原型機會先運到聖路易進行測試,再送到佛羅里達做最後組裝。至於原定在二○二○年六月進行試飛,布萊登斯坦表示:「這好像有點不太可能。」
NASA可能要取消好幾項引擎測試,才能讓研發進度提前幾個月,但這麼做將違背NASA長久以來的謹慎傳統。一九八六年挑戰者號太空梭和二○○三年哥倫比亞號太空梭在空中爆炸的兩起慘痛悲劇,使NASA餘悸猶存。
為了趕工而取消測試的想法,遭許多專家斥責。獵戶座太空船的系統工程師荷莉.葛芬斯說:「你們是想要殺害太空人嗎?這麼做會害死他們。把月球任務進度提前四年,根本沒道理,非常荒謬。」副總統潘斯提出二○二四年重返月球,其實有政治上的用意。川普如果成功連任,那一年將是他第二個任期的最後一年。
困難何在? 想建耐久設施
曾是川普政權交接團隊成員的國際太空學會副主席奧崔說:「政府對重返月球遲遲沒有進展感到灰心。如果連任,總統想在第二個任期完成這個目標。」
到底為何重返月球需要花這麼多時間?阿姆斯壯不是五十年前就成功登月,邁出了「人類的一大步」嗎?奧崔表示,NASA想要確保這次登月計畫「百分之十萬安全」。他也說,要達成目標,NASA可能要改變內部文化,高層主管應該由一些「作風比較像川普總統」的民間人士出任。
另外,新登月任務將和阿波羅計畫大不相同。這次美國不只想在月球插國旗,還打算以接下來的幾趟行程在月球表面和軌道上建造耐久性設施,和嘗試採取月球上的水。這些行動都是為了登陸火星做準備。

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