最早化石之謎

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文/高詩豪
從孩提時期,我們就開始對極致的形容詞開始產生興趣:「這個動物是世界上最大的!」、「這個理論是達文西最先發明的」……等等。但是同樣的,熱愛恐龍、古生物的小朋友們,也好奇著世界最古老、最早的化石,到底有沒有被發現?或者應該是問目前人類發現的化石中,哪一個是最古老的?這個答案還在眾說紛紜。
雖然目前從教科書來看,還是以科學界的霸主-美國,哈佛大學科學家於1993年發表於《科學》期刊上的發表最具參考性。他們從一塊頂燧石中發現的微小碳纖維,認為它其實是古老的藍綠菌化石並具有34.6億年歷史。但是就在2016年9月,澳洲地質學家納特曼在《自然》期刊發表了他們在格陵蘭島發現了具有37億年歷史的疊層石化石;隔年英國科學家也不甘於人後,以倫敦大學名義同樣於《自然》期刊發表了該團隊發現位於加拿大魁北克一帶的熱泉沉澱中,發現了古老的微生物化石,年代更可往前追朔至42.8億年前。這邊就更不提20年代早期有地質學家於格陵蘭發現的生物性(又稱有機的)石墨化石-具38億年歷史;在西澳發現,具有41億年歷史的「化學化石」。
咦~到底什麼是生物性、化學性化石?我們在這邊請到了牛津大學伯拉西爾教授團隊為我們解釋,他們在2002年於《自然》期刊指出,那些長久被認為是生物構造的疊層化石,其實是來自複雜的深海熱泉中,受到熱力與壓力影響(也就是受到物理或者化學作用),其中的碳沿著礦物本身重新排列組合的偽化石。這可讓部分的科學家不服氣,這場爭辯一直到2015年藉由現代光學分析技術的進步,才有了一絲曙光。從電子顯微鏡的觀測,可發現頂燧石的化石標本,其胞質腔室未達到細胞外壁的最小規格;又由於它們的外型大多屬於堅硬及尖銳,推測其化石是一開始由礦物黏土本身,後期加上鐵或者碳所包覆而成的。雖然這場最古早化石大戰暫告一段落,但也讓我們知道,以後要下任何科學結論之前,先養成三思的習慣,並可嘗試多問問老師的看法、同儕的研究再說!

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