75萬件包圍地球 俄最多美居次陸緊追 清理太空 解除垃圾危機

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編譯/韋士塔
人類活動對地球生態已產生嚴重的破壞,幸而隨著環境保育意識升高,各界已開始設法解決相關問題。另一方面,地球之外的領域其實也面臨生態問題,但過去一直被忽略,那就是「太空垃圾」;如今,許多人終於意識到這個問題的嚴重性,也準備著手處理。
太空垃圾是指在地球軌道上運行,但已失去作用的各種人造物體,包括火箭的殘骸、失效的人造衛星等。這些物體的移動速度極快,可能與進入太空的飛行器發生撞擊,或被地心引力吸引而墜落地球,若未能在大氣層中徹底燒毀,可能危及地面安全。
科技進步加速太空探索的腳步,同時也令太空垃圾的數量逐年遞增。由於過去對這類廢棄物體的清理不予重視,且缺乏對應的技術,讓問題日益嚴重。
歐洲太空總署(ESA)表示,目前直徑超過1公分的太空垃圾已高達75萬件。這些太空垃圾的最大來源是俄羅斯,其次為美國,兩國均是當初率先發展太空科技的國家。另外,中國大陸、法國、印度和日本的科技持續進步,也製造不少太空垃圾。
這些太空垃圾彼此之間也可能撞擊,產生更多細小碎片;科學家指出,這種狀況如同惡性循環,最後可能導致環繞地球的軌道被太空垃圾占據,無法讓飛行器安全進入太空,影響科學研究與太空探索。
察覺問題急迫性的研究人員,已開始尋求解決之道。ESA署長沃納(Jan Worner)表示:「大家可以想像,所有無人控制的船隻在水面上任意漂流,對一般正常航行的船隻來說多危險。地球的軌道已經處於這種狀況,絕不能放任不管。」
如何處理飛行在地球軌道上的垃圾,科學家一直苦思對策。歐盟曾出資支持一個以英國科學家為主的研究團隊,進行「移除殘骸」(RemoveDEBRIS)計畫,包括發射用來撈住太空垃圾的金屬網,使用有如魚叉的裝置收集較大型的廢棄物,並用大型的帆狀物體,讓太空垃圾集中,並在進入大氣層時燃燒殆盡。
另外一種構想,是從地面或太空發射雷射光,運用光壓改變太空垃圾的飛行軌道,令其墜入大氣層。
ESA則準備研發另一種專用於清理軌道的衛星,搭配繩網、機械手臂,將「撈到」的太空垃圾帶回。目前,ESA已與瑞士「清理太空」(ClearSpace)公司簽約,準備在2025年發射全球第1顆軌道垃圾清理衛星,執行「清理太空計畫-1」(ClearSpace-1)。
這項任務的目標非常簡單明確,就是收集ESA在2013年時發射1枚火箭所使用的整流罩。計畫負責人英諾桑提(Luisa Innocenti)表示,首次任務主要是用來驗證使用專屬衛星收集太空垃圾的可行性。
英諾桑提說明,清理衛星將搭載4具機械手臂,抓取漂浮在軌道中的碎片。如果進展順利,將繼續進行規模更大的清理測試,並擴大推廣,希望能盡快減少太空垃圾的數量。

人類活動對地球生態已產生嚴重的破壞,幸而隨著環境保育意識升高,各界已開始設法解決相關問題。另一方面,地球之外的領域其實也面臨生態問題,但過去一直被忽略,那就是「太空垃圾」;如今,許多人終於意識到這個問題的嚴重性,也準備著手處理。圖/美聯社
人類活動對地球生態已產生嚴重的破壞,幸而隨著環境保育意識升高,各界已開始設法解決相關問題。另一方面,地球之外的領域其實也面臨生態問題,但過去一直被忽略,那就是「太空垃圾」;如今,許多人終於意識到這個問題的嚴重性,也準備著手處理。圖/美聯社
人類活動對地球生態已產生嚴重的破壞,幸而隨著環境保育意識升高,各界已開始設法解決相關問題。另一方面,地球之外的領域其實也面臨生態問題,但過去一直被忽略,那就是「太空垃圾」;如今,許多人終於意識到這個問題的嚴重性,也準備著手處理。圖/美聯社
人類活動對地球生態已產生嚴重的破壞,幸而隨著環境保育意識升高,各界已開始設法解決相關問題。另一方面,地球之外的領域其實也面臨生態問題,但過去一直被忽略,那就是「太空垃圾」;如今,許多人終於意識到這個問題的嚴重性,也準備著手處理。圖/美聯社

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