【意志力啊意志力!】亦敵亦友的夥伴:習慣

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文/黃詠翔(國立自然科學博物館作家)
上周提到如何在現今環境維持意志力的活力,首先建議大家建立一個屬於自己的「無數位干擾」的小環境,在這環境中,不要有任何的數位訊息干擾,專注在一些維持會運用到意志力的活動上,例如閱讀、書寫或學習新語言,因為維持意志力的活性必須持續地累積,當中有訊息干擾而中斷,就必須從頭來過。除此之外,上次文末也小小提及,建立好習慣的「過程」也是維持意志力的好方式。當習慣建立之後,我們就很少再使用到(甚至用不到)意志力來做這些習慣動作,當然也就無法藉此維持意志力的活力了。
在解釋原理之前,我們得先知道大腦是一個有效率的資源分配者,當大腦面臨學習一個新能力或技能時,他就會傾絕大多數的資源(注意力)來輔助人類;當駕輕就熟後,大腦就會在其他腦區,如小腦、基底核或頂葉(視不同技能而有不同的自動化迴路)形成自動化歷程(automatic processes),就不需浪費資源在這個技能身上了。還記得小時候學騎腳踏車的過程嗎?剛開始必定手忙腳亂、不時跌倒,在這當下,大腦用盡洪荒之力協助我們學習;然後我們再想想現在騎腳踏車的情況,我們可以邊騎邊跟同學聊天,甚至還可以做出一些特技呢!因為此時大腦的注意力已經不會用在騎腳踏車這個動作上了,這就是大腦自動化歷程的作用。
建立習慣的機制與自動化歷程大同小異(異同如上表),有時也會互相支援,差別僅在於大腦建立習慣所使用的資源,其名稱是意志力;再者,習慣較多是用在重複舊有的動作或技能,例如每天三餐飯後都刷牙、每周周末騎單車20公里、每天只能使用兩個小時的手機……等。一開始建立習慣時,大腦需使用大量的意志力來協助我們做這些動作,因此才有上次所說的,可藉建立習慣的過程來活化意志力;當習慣建立之後,大腦則會固化這些行為,意志力也就無需再介入,此時我們就不能再利用這些方式來維持意志力了。然而,當我們所建立的習慣是有益身心的,反而能間接幫助我們意志力喔!試想,意志力資源有限,若能將好的行為模式建立成習慣,我們就毋須每次都用意志力來敦促自己做這些事,並可以將意志力運用在其他重要的事情上。
到此,讀者可能會產生更多問題:多久能建立起好習慣?為何壞習慣這麼快就會形成,也很難改善?再解答這些問題前,我們得先有一些背景知識。剛好這部分就是意志力像肌肉的第三個特質「用久會力竭」中會提到的,敬請期待。

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