蝙蝠為什麼可以攜帶病毒又不生病?

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文/郭宣含
多年前爆發的嚴重急性呼吸道症候群(SARS)冠狀病毒來自蝙蝠。科學家懷疑,中國武漢爆發的新型冠狀病毒帶源者可能也是蝙蝠。蝙蝠身上怎麼能有這麼多種病毒還活得好好的?
一隻蝙蝠可同時攜帶多種病毒而不生病,蝙蝠身體就像是天然的煉毒池。牠們耐毒能力高於其他哺乳類,而且牠們與病毒共存的能力也會出現在其他動物身上,尤其是同為哺乳類的人類,一旦吃下蝙蝠或入侵牠們的棲息地,就可能有染病的嚴重後果。蝙蝠也是唯一會飛行的哺乳類動物,牠們吃大量攜帶疾病的昆蟲,而且也是許多果實授粉的關鍵幫手,包括香蕉、酪梨和芒果等。蝙蝠也是超級多樣化的族群,牠們的種類約占所有哺乳類品種中的1/4。
新研究發現,蝙蝠之所以能得天獨厚,可能是牠們演化適應飛行時,也改變自身免疫系統,變得不容易過度發炎,因為身體發炎可能破壞身體。換句話說,蝙蝠不會對病毒產生過度反應,不過牠們體內還是會有弱化的發炎反應。研究人員認為,蝙蝠的發炎反應不強烈,可能有助牠們對病毒維持一種「有效反應」的平衡狀態,而不會對病毒產生「過度反應」,進而損害身體。
蝙蝠不僅能在被病毒寄附的情況下生存,而且還可以活得長長久久。就小型哺乳類而言,蝙蝠相當長壽。以美國常見的大棕蝙蝠來說,牠們在野外可存活幾乎20年,其他種類的蝙蝠更活到快40歲;相較之下,差不多體型的家鼠平均只有約2年的壽命。

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